La población más «rara» del mundo #6

Hace una década y tras largas discusiones en el sótano de la Universidad de Columbia Británica, el antropólogo Joseph Henrich y los psicólogos Steven Heine y Ara Norenzayan (2010a) publicaron en la revista Behavioral and Brain Sciences un artículo que se convirtió en un clásico moderno. Dicho artículo fue acompañado de una breve nota publicada en Nature (Henrich, Heine y Norenzayan, 2010b). ¿Qué decía dicho trabajo?

Para los autores, muchos psicólogos, científicos cognitivos y economistas suelen hacer amplias afirmaciones sobre la psicología y el comportamiento humanos (en estudios publicados en las revistas más prestigiosas del mundo), basándose únicamente en muestras extraídas en su totalidad de la «población WEIRD». Según los autores de estos estudios, existe muy poca variación entre poblaciones, razón por la cual consideran que los rasgos de la población WEIRD son altamente representativos y generalizables.

Los estudios en los que se cometen estas afirmaciones tratan sobre diversos tópicos, como percepción visual, equidad, cooperación, razonamiento espacial, categorización, razonamiento silogístico, motivación, autoconcepto y hasta coeficiente intelectual. Sin embargo, para Henrich y colegas (2010a, 2010b), la población WEIRD es la menos representativa que uno podría hallar para realizar generalizaciones sobre la conducta humana. Dicho esto, ¿qué es una población WEIRD?

Joe Henrich on how Westerners became psychologically peculiar and  economically prosperous - YouTube
Joseph Henrich, antropólogo.

Del inglés al castellano, el término WEIRD puede traducirse como “rara” o “raro”. Una población WEIRD es una población rara o inusual al estar caracterizada por 5 rasgos que, asimismo, son raros o inusuales: se trata de una población occidental (Western), educada (Educated), industrializada (Industrialized), adinerada (Rich) y democrática (Democratic). La población WEIRD es, más exactamente, la población joven norteamericana (estudiantes de las facultades de psicología, ciencia cognitiva o economía usualmente empleados como muestra), y es rara en tanto sus rasgos son únicos si los comparamos con los de otras poblaciones humanas.  

En su artículo, Henrich y colegas (2010a) compararon múltiples estudios transculturales (cross-cultural) y experimentales que postulaban la existencia de “universales psicológicos”. Mediante una serie de contrastes que comparaban la población WEIRD con otras poblaciones occidentales y no occidentales (no-WEIRD), Henrich y colegas afirmaron que su tesis no es negar la existencia de rasgos comunes entre poblaciones humanas (como los sistemas de parentesco, el uso del fuego o las danzas), sino cuestionar que nuestra capacidad de reconocer diferencias pueda verse afectada por nuestra dependencia a las muestras WEIRD. Para Henrich y compañía (2010a), “comprender la diversidad humana es crucial para construir teorías evolucionistas del comportamiento humano” (p. 80).

La polémica generada por dicho estudio no fue menor y puede hallarse tanto en los comentarios posteriores al paper, así como en otra literatura publicada posteriormente (Azar, 2010; Downey, 2010; Watters, 2017; Rad, Martingano y Ginges, 2018; Clancy y Davis, 2019; Cooperrider, 2019; Kupferschmidt, 2019). Durante la última década, la preocupación por el empleo de poblaciones WEIRD ha expuesto cómo en otras disciplinas también existe una tendencia a emplear jóvenes universitarios como muestras para diversos estudios –por ejemplo, genética humana (Sirugo, Williams y Tishkoff, 2019). Y es que el interés por generalizar para hallar rasgos universales es visto como un logro científico superior, lo cual hace que caigamos en la falacia WEIRD con tal de obtener reconocimiento académico (Colvile, 2016).

De todas, la disciplina más golpeada ha sido la psicología (Johnson, 2011; Gurven, 2018; Singal, 2018; Monk Prayogshala Research Institution, 2020). Según Bethany Brookshire (2013), es fundamental reconocer y admitir que los estudiantes universitarios occidentales “no son los mejores representantes de las emociones, el comportamiento y la sexualidad humanos”. Para Robert Colvile (2016), el problema WEIRD también alcanza a aquellas psicologías basadas en teoría evolucionista –como la psicología evolucionista, muy criticada por Henrich (2016)– pues, “durante muchos años, los científicos asumieron que la evolución había ‘cableado’ a la mayor parte de la humanidad prácticamente de la misma manera”. Gracias al estudio de Henrich y colegas, señaló Colvile (2016), es posible admitir que “las ideas que se tomaban como universales sorprendentemente resultaban siendo culturalmente específicas”.

En un reciente estudio, Thomas Pollet y Tamsin Saxton (2019) se preguntaron cuán diversas son las muestras poblacionales empleadas en estudios de psicología evolucionista publicados en las revistas Evolution & Human Behavior y Evolutionary Psychology. Como era de esperarse, los autores indicaron que el 70% de las muestras corresponden a estudiantes universitarios, mientras un 19% corresponde a adultos occidentales. Asimismo, de todas las muestras consideradas, el 81% fueron clasificadas como «occidentales» (pertenecientes a países de Europa, Norteamérica y Australia), el 37% eran de Asia (sobre todo de Japón) y solo algunas de países de América Latina (8 muestras) y África (6 muestras). Para Pollet y Saxton (2019), pese a haber cierta diversidad «es notorio que la mayoría de muestras de la investigación de la psicología evolucionista contemporánea sigue siendo WEIRD» (p. 357).

Recientemente, integrando un trabajo realizado durante 10 años, Henrich (2020) acaba de publicar su más reciente libro: The WEIRDest people in the world: How the West became psychologically peculiar and particularly prosperous. En dicho trabajo, Henrich profundiza en el origen de esa “psicología WEIRD” que caracteriza a la población WEIRD. Aunque es un libro que explora disciplinas como psicología, neurociencia, antropología y ciencia evolucionista, también es un libro que ahonda en economía e historia, pues –según una conferencia dada por Henrich– el libro explora cómo la psicología WEIRD estuvo fuertemente influenciada por la Iglesia Católica. Sí, es un libro que trata sobre cómo la conducta humana está determinada por la historia y la cultura (dos categorías esenciales para antropólogos y sociólogos, pero terroríficas para psicólogos y economistas).

The Weirdest People in the World: How the West Became Psychologically  Peculiar and Particularly Prosperous: Amazon.es: Henrich, Joseph: Libros en  idiomas extranjeros
El libro, recientemente publicado, puede descargarse aquí.

Según algunas reseñas (Dennett, 2020; Mackiel, 2020; Park, 2020; Shulevitz, 2020), el libro puede ser visto como una continuación de The secret of our success (Henrich, 2016) –donde se sintetiza el marco teórico de la coevolución gen-cultura y que, según el mismo autor, estaba destinado a ser la primera parte de The WEIRDest people– y del paper de la Behavioral and Brain Sciences. Aunque ha sido publicado hace algunos días, es un trabajo que ya ha recibido algunas observaciones críticas respecto a la explicación de ciertos conceptos, como la poliginia (Buckner, 2020). Por el tono de sus aseveraciones y evidencias, no dudemos en que habrá mayor debate conforme pase el tiempo.

The WEIRDest people in the world es un libro importante porque ofrece evidencia de que esos rasgos que creemos universales son, en realidad, muy específicos de una población determinada. Asimismo, este trabajo es un jalón de orejas a aquellas disciplinas que pretenden hallar universales humanos o naturalezas humanas, como la economía (mediante la noción de homo economicus) o la psicología evolucionista (mediante la noción de “arquitectura cognitiva universal”). Se trata de un libro que merece ser leído para darnos cuenta de cómo nuestro mundo es mucho más pequeño de lo que en realidad creemos que es. Asimismo, es una lección metodológica de cuán importante es reconocer la diversidad humana en la ciencia. Nuevamente, la cultura abriéndose paso.

Referencias.

Azar, B. (2010). Are your findings ‘WEIRD’? https://www.apa.org/monitor/2010/05/weird#

Brookshire, B. (2013). Psychology is WEIRD. https://slate.com/technology/2013/05/weird-psychology-social-science-researchers-rely-too-much-on-western-college-students.html

Buckner, W. (2020). The WEIRDest people in the world gets polygyny wrong. https://traditionsofconflict.com/blog/2020/9/8/the-weirdest-people-in-the-world-gets-polygyny-wrong

Clancy, K. y Davis, J. (2019). Soylent is people, and WEIRD is white: Biological anthropology, whiteness, and the limits of the WEIRD. Annual Review of Anthropology, 48, 169-186.

Colvile, R. (2016). Spot the WEIRDo. https://aeon.co/essays/american-undergrads-are-too-weird-to-stand-for-all-humanity

Cooperrider, K. (2019). What happens to cognitive diversity when everyone is more WEIRD? https://aeon.co/ideas/what-happens-to-cognitive-diversity-when-everyone-is-more-weird

Dennett, D. (2020). Why are we in the West so weird? A theory. https://www.nytimes.com/2020/09/12/books/review/the-weirdest-people-in-the-world-joseph-henrich.html

Downey, G. (2010). We agree it’s WEIRD, but is it WEIRD enough? https://neuroanthropology.net/2010/07/10/we-agree-its-weird-but-is-it-weird-enough/

Gurven, M. (2018). Broadening horizons: Sample diversity and socioecological theory are essential to the future of psychological science. Proceedings of the National Academy of Sciences, 115(45): 11420-11427.

Henrich, J. (2016). The secret of our success: How culture is driving human evolution, domesticating our species, and making us smarter. NJ: Princeton University Press.

Henrich, J. (2020). The WEIRDest people in the world: How the West became psychologically peculiar and particularly prosperous. USA: Farrar, Straus and Giroux.

Henrich, J., Heine, S. y Norenzayan, A. (2010a). The weirdest people in the world? Behavioral and Brain Sciences, 33(2-3): 61-83.

Henrich, J., Heine, S. y Norenzayan, A. (2010b). Most people are not WEIRD. Nature, 466, 29.

Johnson, E. (2011). The WEIRD evolution of human psychology. https://blogs.scientificamerican.com/primate-diaries/the-weird-evolution-of-human-psychology/

Kupferschmidt, K. (2019). Is the Western mind too WEIRD to study? https://www.sciencemag.org/news/2019/07/western-mind-too-weird-study

Mackiel, A. (2020). The WEIRDest people in the world –A review. https://quillette.com/2020/09/08/the-weirdest-people-in-the-world-a-review/

Monk Prayogshala Research Institution (2020). Psychology’s WEIRD problem. https://www.psychologytoday.com/us/blog/non-weird-science/202004/psychologys-weird-problem

Park, J. (2020). We’re not normal. https://medium.com/park-recommendations/were-not-normal-1feb2b3c4e94

Pollet, T. y Saxton, T. (2019). How diverse are the samples used in the journals ‘Evolution & Human Behavior’ and ‘Evolutionary Psychology’? Evolutionary Psychological Science, 5, 357-368.

Rad, M., Martingano, A. y Ginges, J. (2018). Toward a psychology of Homo sapiens: Making psychological science more representative of the human population. Proceedings of the National Academy of Sciences, 115(45): 11401-11405.

Shulevitz, J. (2020). A new theory of Western civilization. https://www.theatlantic.com/magazine/archive/2020/10/joseph-henrich-weird-people/615496/

Singal, J. (2018). Psychology research is still fixated on a tiny fraction of humans – here’s how to fix that. https://digest.bps.org.uk/2018/12/10/psychology-research-is-still-fixated-on-a-tiny-fraction-of-humans-heres-how-to-fix-that/

Sirugo, G., Williams, S. y Tishkoff, S. (2019). The missing diversity in human genetic studies. Cell, 177(1): 26-31.

Watters, E. (2017). We aren’t the world. https://psmag.com/social-justice/joe-henrich-weird-ultimatum-game-shaking-up-psychology-economics-53135

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